Toni Rajalasta povattiin yhtä suomalaisen jääkiekon pelastajaa, mutta ura kulki MM-joukkueen luottomieheksi eri reittejä kuin nuoruusvuosien ketjukaveri Mikael Granlundilla

Suomalainen jääkiekko oli 15 vuotta sitten kriisissä, jos mittarina käytetään NHL-varausten määrää. Kesällä 2007 taalajäille varattiin vain neljä suomalaista, eivätkä seuraavienkaan vuosien määrät seitsemän ja kymmenen nostata hurraa-huutoja.

Vuonna 2009 yksi kymmenestä varatusta oli Ilveksen Toni Rajala, jolla oli takanaan erittäin tehokkaat alle 18-vuotiaiden MM-kilpailut yhdessä vuotta nuorempien Mikael Granlundin ja Teemu Pulkkisen kanssa. Ketjusta puhuttiin suomalaisen jääkiekon pelastajina, mutta vain Granlund teki uran Pohjois-Amerikassa.

– Nuorena 15–17-vuotiaana olin junnutähti ja parhaimmistoa. Hyvä urahan tässä on ollut, mutta kirkkain eli NHL jäi välistä, 31-vuotias Rajala kertasi STT:lle sunnuntaina järjestetyssä maajoukkueen mediatilaisuudessa.

– Yhden vuoden koitin pelata AHL:ää. Sitten ei tullut mahdollisuutta Edmontonissa ja tulin takaisin Eurooppaan. Aina voi jossitella, olisiko tullut mahdollisuus, jos olisin lätkinyt pidempään AHL:ää.

Pulkkinen pääsi näyttämään osaamistaan useassa seurassa NHL:ssä, mutta päättyi kiertolaiseksi Eurooppaan. Rajalakin haki aikansa sopivaa paikkaa vanhalta mantereelta ja asettui lopulta Sveitsiin.

– Olen tyytyväinen siihen, että olen saanut pelata hyvän uran, ja toivottavasti olisi monta hyvää vuotta jäljelläkin.

"Saimme tuhoa aikaan"

Granlund on saapunut kiitettävällä tahdilla Leijoniin rapakon takaa ja on mukana Tampereellakin pelattavissa MM-kilpailuissa.

Pulkkinen pääsi pelaamaan MM-kilpailuissa 2016, mutta Rajala vasta 2019.

– Kun miettii ketjuamme Pulkkisen ja Granlundin kanssa, saimme tuhoa aikaan alle 18-vuotiaiden MM-kilpailuissa ja muualla. Granlundilla on ollut hieno ura NHL:ssä. Täytyy nostaa hattua.

Rajala arvostaa Granlundissa myös sitä, että perheellinen tähtihyökkääjä lähti NHL-kauden jälkeen MM-kilpailuihin.

– Hienoa, että hän lähti heti kauden jälkeen mukaan tänne. Toivottavasti saamme hyvän turnauksen aikaiseksi.

Yhdeksi Euroopassa pelaamisen hyväksi puoleksi Rajala nostaa sen, että on päässyt usein maajoukkueeseen. Hän on saavuttanut maailmanmestaruuden ja olympiakullan.

– Olen asettunut Sveitsiin ja pelannut siellä kuusi kautta. Olen nauttinut Sveitsissä olemisesta ja päässyt hyvin maajoukkueen mukaan 2019 MM-kilpailuihin, olympialaisiin ja näihin karkeloihin. Silleen luistin on kulkenut hyvin.

Kylmät väreet avausottelussa

Kotikisoista erityisen mieluisat tekee se, että Rajala pelaa kotikaupungissaan. Parkanossa kiekkouransa aloittanut hyökkääjä siirtyi jo varhain Ilveksen junioreihin ja muutti perheensä kanssa Tampereelle teini-ikäisenä.

– Onhan tämä aika huikea juttu. Kotikisoissa pelaaminen on ollut pikkupojan unelma. Ja varsinkin Tampereella pelaaminen, kun olen asunut täällä kuutisentoista vuotta. Aika siistit fiilikset on pelata. Ensimmäisessä pelissä meni kylmät väreet, kun katselin hallin olevan täynnä.

– Kymmenisen vuotta on mennyt ulkomailla pelatessa, mutta kesät on tullut vietettyä täällä.

Suomen, Yhdysvaltojen, Kanadan ja Sveitsin lisäksi Rajala on kiekkoilut Venäjällä ja Ruotsissa.

Sveitsissä työt jatkuvat ensi kaudellakin. Onko toimeentulon lisäksi kertynyt saksan tai ranskan kielitaitoa?

– Kieli ei ole tarttunut niin hyvin kuin olisin halunnut. Joitain sanoja, että ymmärtää, mutta en pysty puhumaan.

Yhteispeli Granlundin kanssa houkuttaisi

Sveitsi ylsi viime vuosikymmenellä kahdesti MM-finaaliin, joten maan jääkiekkoilu on nousussa. Se näkyy myös sarjakiekkoilussa.

– Olen tykännyt pelata Sveitsissä, joka on hieno maa. Puitteet ovat viimeisen päälle ja sarjassa on paljon hyviä pelaajia. Se on Euroopan huippusarja. Sveitsiläinen jääkiekko on kehittynyt paljon vuosien aikana. Olen nauttinut.

Nyt kun "suomalaisen jääkiekon pelastajista" kaksi kolmesta on jälleen samaan aikaan maajoukkueessa, houkuttelisiko Granlundin kanssa samassa ketjussa pelaaminen myös miesten MM-kilpailuissa?

– Eihän näistä ikinä tiedä. Katsotaan, toivottavasti pääsisin pelaamaan. Hän on sen verran maailmanluokan pelaaja. Olisi hieno pelata, mutta se nähdään turnauksen edetessä, Rajala tuumi.

Etusivulla nyt

Luetuimmat

Palvelut

Ruokapaikka